12.エーテル財団職員の写真

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 ヨウとハウはエーテルパラダイスの船着場にいた。
 ビッケに連絡を取って事情を説明し、近いうちに会いに行く旨を伝えたら、快く財団の連絡船を出してくれたのだ。
 運んでくれた操舵係の職員に礼を述べていたら、「アローラ、ヨウさん、ハウさん」と声が聞こえた。二人が顔を上げると、ビッケが出迎えに来てくれていた。
「アローラ、ビッケさん!」
「ちょっと久しぶりだねー。」
「ええ。ようこそエーテルパラダイスへ。みんな、お二人がいらっしゃるのを楽しみにしていたんですよ。写真撮影に参加予定の職員も、もうすぐ業務に一区切りつきますので、少しお待ちいただけますか?」
 リーリエに送る手紙の件は、すでに説明を終えていた。リーリエが喜ぶ写真を撮れるよう、ビッケはいろいろと手配してくれていたようだ。ヨウとハウはビッケに礼を言うと、もちろんゆっくり待たせてもらいます、と答えた。
「そうだ。グラジオはいますか?」
 余裕があるなら彼に会うのもいいだろう。そう思ってヨウが尋ねたところ、ビッケは申し訳なさそうに眉を下げた。
「グラジオ様は現在ご出張中で、いらっしゃらないのですよ。早ければ明日には戻られると思うのですが。」
「そっかー。いないんじゃ仕方ないねー。」
「すみません。」
「いいえ、ぼくたちも急に来てしまいましたから。グラジオが帰ってきたら、また連絡もらえると嬉しいです。」
 そういうわけでヨウとハウは時間を潰しがてら、二階の保護区を見学することにした。写真を撮る準備が整ったら、館内アナウンスで呼んでもらえるとのことだった。


 エーテルパラダイスのポケモン保護区は、この巨大な人工島のメイン区画だ。建物の高い位置に造られた広大な部屋は、屋根や壁の一部がガラス張りになっていて明るい。傷ついたポケモンたちは、水と緑にあふれる安全な室内で、降り注ぐ陽光の優しい部分だけにぬくぬくと包まれ暮らしていた。
 ポケモンたちを世話する職員や、見学者の姿もちらほら見えた。あちらの水辺では、島巡りを始める歳にも満たない数人の子供らに、一人の男性職員がヤドンの手入れ方法を実演説明していた。幼稚園の遠足だろうか。白い制服に金色のバッジが輝く装いは、きっと大きな憧れとして年少者たちに映っているだろう。職員の手付きを見つめる彼らの表情がそれを証明していた。
「ビビッ、エーテル財団の職員さん発見ロト! 写真撮影はボクにお任せロト!」
 ロトム図鑑が嬉々としてカメラモードを起動した。今日エーテル財団の職員たちを撮影することは教えていたので、さっそく出番だと思ったのだろう。
「ビッケさんが今準備してくれてるから、撮影はもう少し後でいいよ、ロトム。」
「ビッ? 写真、撮っちゃだめなロ?」
 ヨウの言葉にロトムはボディを傾ける。周囲に撮影禁止の注意書きはない。だめってことはないけど……まで言ってヨウは、ロトムのちょっぴり寂しそうな表情に気がついた。
「まあ、いいんじゃないのー。選ぶ写真は多いほうが、良い手紙にできるだろうしー。」
 ハウが上手に言葉を継いでくれる。それでヨウも、そうだねとうなずいた。
「それじゃあロトム、たくさん写真を撮ってきてくれるかな。職員さんのお仕事を邪魔しないようにね。」
「了解ロト! ボクにお任せロトー!」
 ロトム図鑑は生き生きと飛んでいった。きっとヨウたちの役に立てるのが嬉しくて仕方ないのだろう。ヨウとハウは微笑んでロトムを見送った。ヨウがハウに「ありがとう」と伝えると、「楽しそうなロトムと一緒にいるのが、おれも好きだからねー」とハウは答えた。
 ロトムは最初、子供たちにヤドンの説明をする職員を遠巻きに撮影していた。けれどしばらくすると一人の子がロトム図鑑に気がつき、他の子らも次々にロトム図鑑に興味を示した。ロトムがヨウを見る。その視線を追って職員も図鑑の持ち主を見つける。ヨウは慌てて謝罪のジェスチャーをしたが、職員は笑って「きみの図鑑とロトム、少し借りてもいいかい?」と声を上げた。ヨウがうなずくと、彼はロトム図鑑を側に呼び寄せながら、子供たちにロトムのことを解説した。さらにポケモン図鑑の機能を使って、ヤドンや保護区にいる他のポケモンたちについても、より深く説明してみせる。どうやらあの職員は、ロトム図鑑についての知識がある者だったらしい。
 和気あいあいとロトムや他のポケモンと触れあう子供たちと、それを見守る財団職員を眺めて、ハウがしみじみとつぶやいた。
「なんだか、あんな大事件があったの、嘘みたいだなー。」
 エーテル財団のほとんどの職員たちはきっと、ルザミーネの危険な思想については知らなかっただろう。職員たちの多くはポケモンを助けたいと願い、人間とポケモンの関係をより良いものにしたくてこの仕事を選んだはずだ。
 彼らは今、ルザミーネやルザミーネの行動を理解していた一部の職員のことを、エーテル財団のことをどう思ってこの仕事を続けているのだろうか。
 ヨウがそんなことを考えた時、不意に甲高い鳴き声が響いた。
「待って、待ってヨーテリー!」
 続いて聞こえたのは女性の大声。見ると、一人の女性職員とハーデリアが慌てた様子でヨーテリーを追いかけ、こちらに向かって通路を駆けていた。ヨーテリーはひどく焦った様子で、道の先にヨウたちがいるのに気づくと、行き場を失って足を止めた。
「大丈夫だよー。おいでー。」
 ハウはかがんで背を低くすると、ヨーテリーに優しく手を差しのべた。しかしヨーテリーはその温度には決して触れようとせず、他の逃げ道を探しているうちに、ハーデリアが追いついた。ハーデリアはおびえたヨーテリーの顔をぺろんとなめて落ち着かせると、腹の下にヨーテリーを隠し入れた。
「ごめんなさい! 助かりました。」
 追いついた職員が二人に向かって頭を下げた。
「ずいぶん臆病なヨーテリーなんだねー。」
 ハウはハーデリアの下で丸くなっているヨーテリーを心配そうに見つめた。隠れきれずにはみ出たしっぽが、単純に臆病な性格だからという理由だけでは片付けられないくらい、ぶるぶる大きく震えていた。職員はうなずいた。
「この子、スカル団にいじめられていたところを保護されて来たの。よっぽど怖い思いをしたんでしょうね。今でもちょっと大きな音がしたりすると、こうやってすぐパニックになっちゃうのよ。人間には全然懐いてくれなくて、やっとこのハーデリアだけは敵じゃないって認識し始めたところなの。まだ小さいのに可哀想に……。」
 職員がハーデリアをなでながら説明してくれた。せめてハーデリアを通じて、人間が敵ではないことが伝わればいいと願うような動作だった。
「スカル団にいじめられて……。」
 ハウの声のトーンが一つ落ちる。ひどいよねスカル団、と職員も応じた。
「スカル団なんて、いなければ良かったのに。」
 決して荒くはない口調だったが、突き刺すような憎しみと悔しさの色を乗せたその声に、ヨウもハウも何も答えられなかった。少しの間を置いた後、職員は「でも」と自答する。
「どれだけ恨んでも悲しんでも、この子の傷が癒えるわけじゃないからね。そんなことより私は、この子が元の生活に戻れるように、全力で向き合うだけ。それがポケモンを傷つけてしまった人間としての責任だわ。」
 彼女の言葉に、ハーデリアもウォンと声を上げた。このハーデリアはきっと彼女の手持ちポケモンだろう。確かめずともそう思えたのは、彼女らの声にぴんと通った芯の形がよく似ていたからだった。
「あのー、おれもハーデリアなでてもいいー?」
 ハウが申し出た。なでなでしてもらえるって、と職員は相棒に語りかけた後、
「ヨーテリーを驚かさないように、そっとお願いします。」
 ハウに向かって微笑んだ。
 ハウはハーデリアと目線を合わせると、下から静かに手を差しだした。
「アローラ。おれねー、ハウ。きみたちに会えて嬉しいよー。」
 穏やかに話しかけて、好意を伝える。おびえたヨーテリーにも気持ちが届きますように。ハウはハーデリアの首元の毛に手をうずめると、優しくわさわさと動かした。ハーデリアが心地良さそうに目を細めた。

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「良かったらあなたも一緒に、お願いします。うちの子、首をなでてもらうの大好きなの。」
 職員がヨウにも微笑みかけた。それでヨウはハウと並んで、一緒にハーデリアの首へ手を置いた。「アローラ」と声をかけてからゆっくりと動かすと、ハーデリアは口を半開きにしてハッハッと短い呼吸を繰り返した。気持ち良さそうだ。もしかしたら願望だったかもしれないけど、ヨーテリーの震えがほんのちょっぴり収まった気がした。
「おれはやっぱり、スカル団のことは許せないよ。」
 女性職員とハーデリアが、無事にヨーテリーを連れて去っていくのを見送った後、ハウはヨウに対してぽつりと言った。
「でも……。」
 続く言葉は音にならない。
 ヨウはしばらくハウを待っていたが、彼が答えを見つける前に、ブツッとスピーカーの電源が入る音が響いた。
<お客様のお呼びだしを申しあげます。メレメレ島よりお越しのヨウ様、ハウ様。準備が整いましたので、一階エントランス受付カウンターまでお越しくださいませ。繰り返し、お客様のお呼びだしを申しあげます。メレメレ島よりお越しのヨウ様、ハウ様……>
「あっ、ビッケさん呼んでるー。エントランスに行こう、ヨウ。ロトムー! 行くよー! おいでー!」
 ハウの口調が一転、明るいものに変わった。それは心に生じたもやを引きずったままの表情でビッケたちを心配させないようにとの思いやりであり、それ以上思考を進めないようにする逃げでもあった。


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 エレベーターで一階まで降りると、エントランスの受付カウンター前でビッケが手を振っているのが見えた。
「大変お待たせいたしました。どうぞ、みんな外におります。」
 ビッケに案内されて建物の外に出ると、青い空と海を背景に、エーテル財団の職員とポケモンたちが、ずらりとそろってヨウとハウを待っていた。保護区で仕事をしていたのと同じ制服の男女はもちろん、地下で研究を担当している者や、保護されたポケモン、それからルザミーネの手持ちと思しきピクシーやキテルグマまで勢ぞろいしていた。エーテル財団アローラ支部の元支部長――現ヒラ職員のザオボーまで来てくれている。もっとも、ザオボーはかなり不服そうな表情をしていたが。
「まったくなぜこのわたしが……こんなお子さまたちの……だからヒラの職員なんて……」
 ぶつくさ言っているザオボーは捨て置いて、ビッケは「こちらです」とヨウたちを手招いた。
「ここから海をバックにして撮っていただければ良いかと思います。リーリエ様は海を眺めるのがお好きでしたから……。」
 ではみなさん打ち合せ通りお並びください、とビッケにみんなを並べてもらっている間に、ヨウはロトム図鑑を準備した。保護区で体を温めていたロトムの調子は絶好調だ。職員とポケモンたちはいい顔をしてレンズに笑みを向けている。ただ一人ザオボーを除いては。
「ザオボーさん。」
 ザオボーの態度に気がついたビッケは、彼が逃げないよう腕をつかみ、少々強めの口調で名前を呼んだ。今はもう肩書で呼ぶよう訂正されることがないので、遠慮なしだ。ザオボーも、何も訂正できないのがとても遺憾だったのだろう。ビッケの言葉に応じる前に、精一杯の抵抗としてむすっとしたその瞬間。突然ザオボーの後ろにいたキテルグマの腕が伸びて、ザオボーを捕まえた。まるでこの状況を理解し、ビッケあるいはヨウとハウ、あるいはリーリエとルザミーネに助力するように、そのもふもふブラックの剛腕が無言でザオボーを圧した。
 キテルグマの意思はたぶん、密着しているザオボーには最もよく伝わっただろう。ザオボーは渋く引きつったものではあったけれども、一応笑顔と呼べそうな表情を浮かべて手を上げた。側にいた男性職員が、その不自然な微笑みにぎょっとしたのか、記念撮影の概念を理解しているキテルグマの行動に驚いたのか、目をまん丸くしていた。
「シャッターチャンスロト! はい、アローラ!」
 軽快なシャッター音が数回響き、みんなの笑顔を切り取った。

 写真を撮り終えると、職員たちはめいめいリーリエやルザミーネへの伝言を預けてくれ、中には寄せ書きを書いてくれた者もいた。
「病気の代表をお連れになって一人でカントーに行くなんて、やっぱり無茶だと思うんですよ。いつでも私たちに声をかけていただきたい。」
「野生のポケモンに襲われて困っていないでしょうか。虫よけスプレーを一箱ほど手配しておいたほうがよろしいですかね。」
「食事も心配です。それに着る物も。カントーはアローラとだいぶ気候が違いますから。適切な装いを選ぶのを、お手伝いさしあげないと……。」
 一周回って過保護ともいえる職員たちの心遣いに、ヨウたちは苦笑した。ルザミーネの箱入り娘であるリーリエの姿しか見ていない彼らにとっては、仕方のないことかもしれない。
「リーリエなら大丈夫です。」
 きっぱりとそう伝えたヨウに、職員たちは少し驚いた顔を向けた。
 リーリエはさー、とハウも助太刀する。
「着る物も食べる物も、ちゃんと自分で選べる人だよー。それにポケモンとの距離感だって、分かってる。おれたちの島巡りにずっと付いてきてくれていたし、ほしぐもちゃん……コスモッグを守り抜いたのだって、リーリエだからねー。それになによりリーリエ、カントーでポケモントレーナーになるって、言ったんだからー!」
 職員たちはますます驚いたが、ヨウたちの口調に思うところがあったのだろう。年近い者たちの言うことならばと、納得してもらえたのかもしれない。
「そうですか……そうですよね。すみません。つい、私たちの責任を果たさねばと焦ってしまいました。」
 しゅんとして謝る職員たちに、悪気はなかった。彼らもただ、あれほどの大事件が起きた後、自分たちに何ができるか必死に考えているのだった。ルザミーネの真意を知らなかった者も、知っていた者も、エーテル財団の職員として今を生きている。それぞれの責任を果たそうとしている。
 職員たちは改めて、リーリエたちによろしくと温かな言葉を寄せてくれた。ヨウとハウは彼らの思いをしっかりと受け取った。
「それでは船着場までお見送りしましょう。グラジオ様が戻りましたら、また連絡しますので。」
 ビッケが申しでた。職員たちが手を振って二人を見送ってくれた。ザオボーまでも小さく手を上げていたくらいだ。まあ、いまだにキテルグマの腕に捕まった状態だったけれど。
 ヨウとハウは礼の言葉と共に元気よく手を振り返すと、ビッケと連れ立って船着場へ向かった。


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